Lundi 18 juin 2018 — Traditionnel rendez-vous de la fin du mois de juin, le Ypres Rally est l’un des incontournables de la saison du sport automobile belge. Non seulement la grande classique flandrienne est la 6e manche du Belgian Rally Championship, mais elle compte aussi pour le championnat britannique et pour le FIA Benelux Trophy. Et comme si cela ne suffisait pas, quelques stars internationales – à commencer par Thierry Neuville, l’actuel leader du Championnat du Monde – ont ajouté ce rallye à leur programme pour proposer une fois encore un plateau cinq étoiles !

Pour la première fois, Sébastien Bedoret et Thomas Walbrecq aborderont le Ypres Rally avec une voiture de la catégorie reine. Les représentants de ŠKODA Belgique arriveront toutefois dans la Cité des Chats – à quelques kilomètres des bases de leur équipe Pevatec – après une solide préparation. « Début juin, nous avons disputé le Claudy Desoil Rally », raconte Sébastien. « Le centre du rallye, à Erquelinnes, est à une dizaine de kilomètres de chez moi et c’est dans cette épreuve régionale que j’avais disputé mon tout premier rallye en 2014. C’était super de pouvoir accumuler des kilomètres avec notre ŠKODA FABIA R5 et en même temps de pouvoir rouler devant nos proches et nos supporters. Et pour ponctuer cette belle journée, nous avons remporté notre première victoire au classement général. Un très chouette moment ! » 

La semaine suivante, c’est le Rally van Wervik qui attendait les deux amis. « Quand on est sur les spéciales de Wervik, on est sur un parcours typique du Westhoek », sourit Thomas. « Nous sommes allés là avec le seul objectif de travailler nos points faibles et de nous améliorer. En même temps, nous avons travaillé les réglages de notre ŠKODA FABIA R5, notamment pour que Seb la trouve plus confortable dans les grosses cordes et sur les freinages. Sans mettre aucun pneu neuf, nous avons signé des chronos intéressants et nous avons terminé à la 4e place. Ce sera évidemment très différent à Ypres, mais c’était une excellente préparation. »

 

Recordman de victoires sur ce Ypres Rally, Freddy Loix est le mieux placé pour conseiller Sébastien et Thomas. « Mes secrets pour gagner à Ypres ? Je ne vous les dirai pas ! », sourit celui qui s’est imposé 11 fois dans l’épreuve flandrienne. « C’est un rallye très long et très compliqué. Il faut dans tous les cas pouvoir rester cool dans sa tête, même si on signe un moins bon chrono à un moment. Comme il y a un très gros plateau, on peut facilement se retrouver à la 7e ou 8e position après une spéciale plus difficile. Sébastien devra rouler à son rythme, mais je compte sur lui pour confirmer sa progression. On ne se fixe pas un objectif très précis, mais je me dis qu’un Top 5 serait une belle performance. »

 

Pour ŠKODA Belgique, l’importance de ce rendez-vous dépasse largement le côté sportif uniquement. « En termes d’image, le Ypres Rally est l’un des événements les plus importants pour nous », confirme Catherine Van Geel, en charge des relations publiques pour la marque tchèque. « En plus de quelques actions spécifiques, nous accueillerons en effet 300 invités dans notre infrastructure sur la Grand Place. Sébastien et Thomas, dont la popularité ne cesse de grimper en flèche, ne manqueront pas de supporters ! »

 

Une séance d’essais est programmée ce lundi. Ensuite, les choses sérieuses débuteront jeudi soir par le shakedown puis la Qualifying Stage qui, dès 19h35, permettra aux 15 plus rapides de choisir leur position de départ pour la première étape. Le véritable départ sera donné vendredi à 16h20 sur le podium, bien évidemment situé sur la Grand Place. Neuf étapes spéciales sont déjà au menu vendredi pour un total de 91,73 km chronométrés. Samedi, quatorze autres spéciales (186,82 km) sont au programme avant de retrouver le podium final à 22h26. Avec un total de 278,55 km contre le chrono, le Ypres Rally est le plus long de toute la saison.

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